A medida que el invierno se calienta, los osos no pueden dormir.

osos

Hay ciertos axiomas sobre el mundo natural que aprendemos de niños. El mar es salado Las plantas crecen hacia la luz. Los osos hibernan en invierno.

Pero a medida que el cambio climático conduce a inviernos más cálidos, caídas posteriores y primaveras más tempranas, que pueden interrumpir el suministro de alimentos y los ritmos biológicos, los osos negros estadounidenses están cambiando sus rutinas de hibernación, dicen los científicos. En algunos casos, los osos no están hibernando en absoluto, permaneciendo despiertos todo el invierno. En otros, los osos están despertando de su sueño demasiado temprano.

Por cada grado Celsius que las temperaturas mínimas aumentan en invierno, hiberna durante seis días menos, según un estudio del otoño pasado . A medida que las temperaturas globales continúan aumentando, a mediados de siglo los osos negros pueden permanecer despiertos entre 15 y 39 días más por año, según el estudio.

Una visita de febrero a las montañas Pine Nut, en el noroeste de Nevada, cerca del lago Tahoe, proporcionó una vista previa de lo que podría estar por venir. La caída anterior, las temperaturas regionales fueron de 4.7 grados Celsius (8.4 grados Fahrenheit) más cálidas que el promedio del siglo XX. En enero las temperaturas fueron 5.4 grados Celsius más cálidas.

Por lo general, Rae Wynn-Grant, un ecologista de grandes carnívoros con sede en el Museo Americano de Historia Natural, estaría espiando a los osos dormidos de Pine Nut para comprender mejor cómo eligen dónde hibernar. Pero cuando ella verificó las señales GPS de dos osos que habían sido agarrados por el Departamento de Vida Silvestre de Nevada, los osos se movían, estaban despiertos. Eso significaba que era demasiado peligroso tratar de observarlos de cerca. Así que en esta excursión, el Dr. Wynn-Grant estaba buscando sitios donde los osos podrían haber hibernado si se hubieran ido a la cama.

“A lo largo de los años, hemos tenido informes de osos hibernando bajo las cubiertas de las personas y en sus garajes y esas cosas, por lo que tendríamos que despertarlos para poder sacarlos”, dijo el Dr. Wynn-Grant. “Pero hasta este año, nunca había sabido sobre osos despiertos”.

Los inviernos más cálidos privan a los osos de una señal clave que necesitan para hibernar: el clima frío. En un clima templado, los osos generalmente hibernan durante el invierno cuando escasean los alimentos, dijo Heather Johnson, bióloga investigadora de vida silvestre del Servicio Geológico de los Estados Unidos y autora del estudio de hibernación publicado el otoño pasado. Es más que solo un sueño profundo: cuando los osos negros hibernan, no comen, beben ni defecan, su temperatura corporal desciende y su frecuencia cardíaca se reduce a tan solo nueve latidos por minuto.

Pero las temperaturas más altas no son la única razón por la que pueden no conciliar el sueño. El estudio del Dr. Johnson, en el Journal of Applied Ecology, descubrió que tanto las temperaturas más altas como el mayor suministro de alimentos disminuyeron la cantidad de tiempo que los osos pasan hibernando.

Los investigadores creen que ambos factores jugaron un rol ya que algunos de los osos de Pine Nut permanecieron despiertos este año. La escasez normal de alimentos en invierno no ocurrió debido a una secuencia de eventos que comenzó un año antes, cuando una temporada extremadamente nevada proporcionaba mucha humedad que dio lugar a una abundante cosecha de piñones el otoño pasado. Este invierno, la región, una popular zona de esquí, experimentó niveles bajos de nieve casi récord hasta finales de febrero. Eso dejó los piñones extra en el suelo, descubiertos.

“Lo que creemos que sucedió es que los osos realmente no tenían necesidad de anidar porque las fuentes de alimentos todavía estaban disponibles”, dijo Heather Reich del Nevada Department of Wildlife, especialista en conflictos entre humanos y osos.

Un estudio publicado el mes pasado en Nature Climate Change predijo que este tipo de clima, sequías extremas salpicadas por el tipo de precipitaciones extremas que condujeron a la excelente cosecha de piñones, ocurrirían con mayor frecuencia en California -y por extensión en el área de Tahoe- en los próximos años. Los investigadores lo llaman “latigazo de precipitación”.

Heather Reich, especialista en osos en el Departamento de Vida Silvestre de Nevada. Crédito Talia Herman para The New York Times
Las temperaturas más cálidas no siempre significan más comida para los osos. En los últimos años de sequía severa, como en 2014 y 2015, sus suministros de alimentos colapsaron. Eso envió osos en busca de la comida de los humanos. En esos años, dijo Reich, las quejas de los osos comenzaron temprano y siguieron llegando.

A menudo, la primera señal de que los osos están despertando viene en la forma de alguien que registra una queja con el Departamento de Vida Silvestre de Nevada.

En una queja de 2015, un residente de Skyland, en Lake Tahoe, informó que un oso había entrado a su casa a través de una puerta cerrada pero sin cerrar.

Según un informe presentado en el departamento, el residente “encontró abierta la puerta de la cocina y las huellas húmedas entraron a la casa, rodearon la mesa de la cocina y la puerta de la despensa donde el oso tomó un paquete de macarrones y una bolsa de Cheetos y salió ”

En un año típico, el Departamento de Vida Silvestre de Nevada maneja 69 osos que han vagado en propiedades o han sido golpeados por automóviles. Pero el departamento manejó 143 osos en 2014 y 122 en 2015, durante esos años de sequía. El departamento etiqueta y libera a la mayoría de los osos, pero destruye un pequeño número, para consternación de algunos grupos de vida silvestre.

Los investigadores dicen que el cambio climático está aumentando tanto la probabilidad como la intensidad de la sequía en la región.

Los osos están tan cerca de las personas debido a la expansión de lo que se conoce como la interfaz entre humanos y tierras silvestres, donde la tierra desarrollada y las tierras silvestres se encuentran. Los investigadores de Conservation Science Partners calcularon que incluso en los estados occidentales menos densamente poblados, a partir de 2011, el área natural promedio se encontraba a solo 3.5 millas de distancia de un área desarrollada .

Eso significa que la comida de las personas es accesible cuando se agotan las fuentes naturales de alimentos de los osos.

 

Las montañas de Sierra Nevada. Los osos de California migraron a través de la cordillera hacia Nevada a fines de la década de 1980. Crédito Talia Herman para The New York Times
Es casi como si los osos estuvieran diseñados para poner sus manos en nuestra comida. El pelaje en sus patas oculta apéndices tan similares a los nuestros que significa que los bromistas traicioneros ocasionalmente dejan una pata de oso pelada en público para asustar a las personas que los confunden con manos humanas. Los osos pueden no tener pulgares oponibles, pero con sus patas versátiles y poderosas pueden meterse en botes de basura, automóviles e incluso en casas. Los propietarios a menudo se quejan de miles de dólares en daños a medida que los osos arrancan las puertas de los automóviles y se precipitan en los garajes en busca de comida.

Pero acceder a nuestros detritus a menudo es una mala noticia para los osos. Una vez el Dr. Wynn-Grant y un colega encontraron un oso, un poco mayor de un año, muerto cerca del lago Tahoe. Una necropsia de campo reveló que su estómago estaba lleno de docenas de paquetes individuales de ketchup. El empaque lo mató.

Sin embargo, los osos negros son una especie de historia de éxito de conservación. Se recuperaron desde el borde de la extinción a finales de 1800 a unos 300,000 osos en los Estados Unidos en la actualidad. Regresaron a Nevada a fines de la década de 1980 cuando cruzaron desde California a través de las montañas de Sierra Nevada.

Su reciente llegada proporcionó a los investigadores la oportunidad de estudiar a los animales con el objetivo de comprender mejor cómo prevenir los conflictos entre humanos y osos, no solo para los osos negros, sino también para los osos, como los grizzlies, cuyo número es más tenue.

Cuando esos conflictos aumentan, algunas personas argumentan que hay muchos osos y que su número debe aumentar. Pero los conflictos pueden ser un signo de problemas para los osos. El Dr. Johnson y sus colegas estaban siguiendo a las hembras cerca de Durango, Colorado, cuando colapsaron los suministros naturales de alimentos de los osos en 2012 , un evento, como las sequías en California, que probablemente aumentará con el cambio climático. Las quejas sobre los osos en la zona aumentaron, pero la población de osos hembra se desplomó: de 203 osos rastreados antes de la falla alimentaria, solo 87 sobrevivieron.

La relación entre los humanos y los osos puede crecer aún más, ya que el cambio climático podría extender el tiempo que los osos permanecen despiertos e interrumpir sus suministros naturales de alimentos.

“Mi predicción es que tendremos menos cachorros que sobrevivan el invierno, y tantos soportan conflictos que los residentes querrán que sean perseguidos nuevamente como en el 1800”, dijo el Dr. Wynn-Grant. “Excepto que esta vez tenemos la culpa del cambio climático”.

Una versión anterior de este artículo identificó erróneamente a la persona que dijo que las quejas de los osos comenzaron temprano y siguieron apareciendo en los últimos años de sequía severa en Nevada. Era Heather Reich, del Departamento de Vida Silvestre de Nevada, no Heather Johnson, del Servicio Geológico de los Estados Unidos.