Los antibióticos en la carne podrían estar dañando nuestros estomagos

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En 2015, Sandy Lewis, un pequeño ganadero de ganado orgánico en el estado de Nueva York, compró 13 toros, por alrededor de $ 5,000 cada uno, a un criador en Oklahoma. Unas semanas después de que los animales fueron transportados en camión a su granja cerca de la frontera de Vermont, el Sr. Lewis descubrió que dos de los toros habían muerto. Podía ver agujeros en sus abdómenes desde donde se habían corneado el uno al otro.

Una autopsia de campo resultó no concluyente. Cuando dos toros más entre la nueva manada cayeron enfermos, el Sr. Lewis los envió a la Universidad de Cornell para ser examinados. Uno murió en el camino, pero una prueba de sangre en el toro viviente proporcionó la respuesta: tenía anaplasmosis, una enfermedad bacteriana que destruye los glóbulos rojos y priva a los animales de oxígeno, lo que a veces provoca que actúen violentamente. La enfermedad es relativamente rara en el noreste, pero una cuarta parte de la manada del Sr. Lewis terminó infectada. Perdió otros seis animales por la enfermedad y gastó más de $ 100,000 tratando de salvar el resto. Finalmente, otros 100 animales tuvieron que ser sacrificados.

Una vaca se prepara para el mantenimiento de rutina, que incluye el reetiquetado, la vacunación y los análisis de sangre para cualquier animal con sospecha de problemas de salud en la granja de

La costosa experiencia impulsó al Sr. Lewis, un intenso, irritable y compulsivo ex árbitro de Wall Street, en un viaje de investigación de dos años sobre el uso de antibióticos en las granjas de animales estadounidenses. Ahora él está haciendo una pregunta que él cree que los reguladores del gobierno y la industria de la carne necesitan abordar con urgencia: ¿Los granjeros de cerdos, ganado y aves de corral utilizan indebidamente antibióticos, permitiendo que una gran cantidad de la droga entre en nuestros alimentos?

 

Desde hace tiempo, es de conocimiento común en la agricultura que los antibióticos pueden ayudar a que los animales crezcan más gordos más rápido. El tiempo es dinero, particularmente en la industria alimenticia, y durante muchos años los rancheros usaron antibióticos no solo para tratar enfermedades sino también para promover el crecimiento de modo que los animales estuvieran listos para el matadero más pronto. (El Sr. Lewis dice que sus novillos alimentados con pasto requieren 27 meses para llegar al mercado sin antibióticos, más del doble de tiempo que las vacas llenas de antibióticos).

A principios de 2017, la Administración de Alimentos y Medicamentos promulgó normas que prohíben el uso de antibióticos humanos exclusivamente para la promoción del crecimiento en animales y que requieren que los ganaderos obtengan una receta de un veterinario para antibióticos que alguna vez podrían comprarse sin receta médica. La FDA promulgó las restricciones debido a la creciente preocupación sobre la cría de bacterias resistentes a los medicamentos por el uso excesivo de antibióticos. Esas cepas bacterianas resistentes pueden transferirse a los humanos por contacto con animales o carne cruda y posiblemente a través del consumo de carne poco cocida.

La creciente resistencia de las bacterias a los antibióticos causa unas 23,000 muertes estadounidenses al año y $ 34 mil millones en pérdidas financieras anualmente, de acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. El CDC también estima que más de 400,000 residentes de los Estados Unidos se enferman con infecciones causadas por bacterias transmitidas por alimentos resistentes a los antibióticos cada año, con aproximadamente una de cada cinco infecciones resistentes causadas por gérmenes de alimentos y animales.

El Sr. Lewis cree que hay otra forma de combatir el problema de los antibióticos, que pueden estar dañando el microbioma intestinal humano. Crédito Damon Winter / The New York Times
“La resistencia a los antibióticos es un gran problema de salud pública porque las bacterias resistentes a los antibióticos asociadas con los animales pueden ser patógenas para los humanos, transmitirse fácilmente a los humanos a través de cadenas alimentarias y diseminarse ampliamente en el ambiente a través de desechos animales”, observaron investigadores sudafricanos. artículo reciente publicado en la revista Moléculas.

A pesar de la prohibición, el Sr. Lewis está convencido de que algunos ganaderos continúan usando antibióticos para fines de crecimiento, un reclamo que es difícil de documentar. Pero los expertos coinciden en que las reglas de la FDA tienen una “brecha gigante” que permite a los agricultores continuar usando antibióticos para prevenir enfermedades incluso si los animales no muestran síntomas.

“Ni siquiera se necesita un animal enfermo en la manada para usar antibióticos en el alimento y el agua, siempre que la justificación sea ‘prevención de enfermedades’ y no ‘promoción del crecimiento'”, dijo Avinash Kar, abogada del Consejo de Defensa de Recursos Naturales. , me dijo.

Los veterinarios que trabajan para determinados corrales de engorde (granjas de estilo industrial donde se engorda a los pollos, cerdos y ganado vacuno) parecen más que felices de seguir escribiendo prescripciones de antibióticos que terminan en alimento para el ganado. “Tienen a sus veterinarios en retenedor”, me dijo Mike Callicrate, un ganadero de Kansas y Colorado. “Les dicen lo que quieren y el veterinario malditamente les proporciona lo que quieren”.

Vacas en la granja familiar Lewis. Lewis, cuya granja es orgánica, está preocupada por el uso excesivo de antibióticos en las granjas estadounidenses. Crédito Damon Winter / The New York Times
Los veterinarios niegan esto. El Dr. Lloyd Barker, el veterinario del ranchero que le vendió animales al Sr. Lewis, dijo que los veterinarios están “en la línea” y agregó: “Nuestro objetivo principal es la prevención”.

El Sr. Kar dijo que de todos los antibióticos “médicamente importantes” vendidos en los Estados Unidos, es decir, aquellos utilizados para tratar enfermedades humanas, aproximadamente el 70% se destina a la alimentación y el agua de los animales, lo que indica que el uso excesivo en la granja es todavía desenfrenado.

Sin embargo, es difícil documentar el abuso de antibióticos porque la FDA no recopila datos sobre el motivo del uso de los medicamentos. Pero la agencia dice que está trabajando para obtener mejores datos para ayudar a monitorear el posible uso indebido.

Más allá de la amenaza de las enfermedades resistentes a los medicamentos, hay evidencia de otro riesgo por el uso excesivo de antibióticos en cerdos, aves y ganado: la posibilidad de que las personas que consumen carne con antibióticos reciban algunas de las drogas, así como bacterias resistentes, en sus propios tractos digestivos, con resultados potencialmente dañinos.

Un creciente cuerpo de investigación científica también muestra que los antibióticos que tomamos como medicina pueden alterar nuestro llamado microbioma intestinal, la bacteria que vive feliz en el estómago y los intestinos y que es la clave de nuestra capacidad para digerir adecuadamente los alimentos y procesar las grasas. Esta interrupción se ha relacionado con el aumento de las enfermedades no transmisibles como la obesidad, la diabetes juvenil, el asma y las alergias. Algunos investigadores también creen que las alteraciones en el microbioma intestinal han llevado a un aumento en la incidencia del autismo , la enfermedad de Alzheimer y la enfermedad de Parkinson

Un becerro vacunado en el Lewis Family Farm. Crédito Damon Winter / The New York Times
“Los antimicrobianos o los antibióticos que se administran temprano en la vida pueden tener implicaciones significativas sobre la obesidad, la diabetes y la propensión a otras enfermedades”, explicó Jack Gilbert, director de la facultad del Microbiome Center de la Universidad de Chicago.

El Sr. Lewis, de 79 años, e hijo del otrora socio gerente del ahora desaparecido banco de inversiones Bear Stearns, creció en Park Avenue, aunque dice que nunca encajó del todo. Sin embargo, después de estudiar en la Orthogenic School con Bruno Bettelheim , quien le enseñó a “nunca preocuparse por lo que otros piensen”, el Sr. Lewis hizo una fortuna en Wall Street. Se enfrentó a la ley allí, se declaró culpable de manipulación de acciones en 1989 y recibió tres años de libertad condicional. (Él argumenta -y un juez federal estuvo de acuerdo- que nunca ganó un centavo por la manipulación y solo estaba tratando de castigar a los comerciantes que cosechaban ganancias a expensas del público). En 2001, el presidente Bill Clinton le dio un indulto completo, y en 2006 la Comisión de Bolsa y Valores anuló su prohibición de por vida de la industria de valores.

En 2004, el Sr. Lewis se mudó con su esposa, Barbara, a Essex, Nueva York, para probar suerte en la agricultura, adquiriendo una granja de 1.100 acres al oeste del lago Champlain. Tiene 520 cabezas de ganado alimentado con pasto que cría y vende para carne a clientes como Middlebury College y Deerfield Academy. (Lo conocí hace una década mientras investigaba un libro sobre Bear Stearns.)

Actualmente, gran parte de su tiempo lo dedica a tratar de persuadir a los rancheros, veterinarios, expertos en agricultura y grupos ecologistas, en realidad, a cualquiera que los escuche, de los peligros del uso indebido de antibióticos. Ha pedido a la FDA que cierre la laguna legal que permite a los ganaderos alimentar con antibióticos a sus animales de forma profiláctica y que las infracciones constituyan un delito.

El Sr. Lewis también dijo que hay otra manera de evitar que los antibióticos dañen el microbioma intestinal humano: inyectándolos en lugar de ingerirlos en forma de píldora. Algunos investigadores creen que las inyecciones llevan la droga al cuerpo con poco o ningún daño al microbioma intestinal, mientras que las píldoras antibióticas ingeridas van directamente al tracto digestivo. Las vacunas también pueden administrar dosis más bajas de antibióticos y funcionan más rápido que las píldoras.

La efectividad del enfoque es ampliamente discutida. Lograr que los animales grandes como las vacas y los cerdos cooperen lo suficiente como para obtener una inyección es un trabajo costoso, lento y sencillo. (Pocos agricultores tienen los recursos del Sr. Lewis). También es mucho más fácil para un médico recetar un tratamiento con antibióticos a las personas que luchan contra la infección que organizar una serie de inyecciones.

La Dra. Hua Helen Wang, profesora en el departamento de microbiología en la Universidad Estatal de Ohio que ha realizado investigaciones pioneras sobre los beneficios de tomar antibióticos por inyección, me dijo que si bien se necesitan más estudios, no hay duda de que tomar antibióticos en píldora la forma debe limitarse al tratamiento de infecciones en el tracto gastrointestinal. En un documento de 2013 publicado por la Sociedad Americana de Microbiología, el Dr. Wang y su equipo determinaron que los antibióticos inyectados redujeron la propagación de genes resistentes a los antibióticos en las entrañas de los ratones mejor que los medicamentos administrados por vía oral. Las inyecciones también protegieron la integridad de la microbiota intestinal, encontraron. “Este es un gran avance”, dijo el Dr. Wang.

Pero el Dr. Martin J. Blaser, profesor de microbiología en la Universidad de Nueva York, autor de “Missing Microbes” y la principal autoridad nacional sobre los riesgos del uso de antibióticos en el microbioma, dice que incluso si los antibióticos se administran por inyección, algunos de la droga todavía encuentra su camino en el tracto digestivo.

La mayor preocupación del Dr. Blaser es la renuencia de los médicos a cambiar el comportamiento arraigado con respecto a la prescripción de antibióticos a humanos y animales. “A la gente le preocupa que si usamos menos antibióticos habrá más infecciones malas, infecciones no controladas”, dijo. Señala a Suecia, donde las personas usan aproximadamente el 40 por ciento de los antibióticos que usamos en este país. “No hay epidemias de infecciones en Suecia”, dijo.

El Sr. Kar, en el NRDC, señala que Dinamarca utiliza alrededor de un 30 por ciento menos de antibióticos al año por kilogramo de carne que las granjas estadounidenses. Pero aplaude el hecho de que grandes productores de pollo como Perdue, Tyson y Foster Farms hayan reducido o eliminado el uso de antibióticos en el alimento, quizás bajo la presión de sus principales clientes, incluidos KFC, McDonald’s y Subway, que ahora afirman en su publicidad que todos algunos de los pollos que sirven han sido criados sin antibióticos. Él piensa que los productores de carne de res y cerdo deberían seguir su ejemplo.

Mientras tanto, el Sr. Lewis argumenta que la continua destrucción de las bacterias más pequeñas en nuestros biomas intestinales corre el riesgo de epidemias mortales de enfermedades crónicas o resistentes a los medicamentos. Eso puede ser hipérbole, pero existe un amplio acuerdo en que el uso excesivo de antibióticos tanto en el ganado como en las personas está destruyendo nuestra capacidad de combatir ciertas enfermedades e infecciones.

Y él tiene un mensaje para sus compañeros ganaderos. Su mal uso de los antibióticos, dice, hace que “el arbitraje parezca honesto”.