El impacto en la salud de separar a los niños migrantes de sus padres

A medida que surgen más historias sobre niños separados de sus padres en la frontera entre México y los EE. UU., Los médicos y científicos advierten que podría haber un impacto a largo plazo e irreversible en la salud de los niños si no se reúnen rápidamente.

El director de la Academia Estadounidense de Pediatría llegó a llamar a la política “abuso infantil” y en contra de “todo lo que representamos como pediatras”.

“Esto es completamente ridículo y me estoy acercando a eso no como alguien que toma una posición en la política, sino como científico”, dice Charles A Nelson III, profesor de pediatría y neurociencia en la Facultad de Medicina de Harvard.

“Simplemente sabemos que la ciencia no admite que esto sea bueno para los niños”.

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Desde mediados de abril hasta mayo de este año, el Departamento de Seguridad Nacional de los EE. UU. Dice que ha separado a casi 2.000 niños de sus padres, después de que las familias cruzaran la frontera hacia Estados Unidos. Los adultos están siendo encarcelados y procesados ​​por cruzar ilegalmente la frontera bajo una nueva política de “cero tolerancia” promulgada por la administración Trump, mientras sus hijos son trasladados a refugios supervisados ​​por la Oficina de Reasentamiento de Refugiados.

Las cifras de mayo del Departamento de Salud y Servicios Humanos muestran que los niños están detenidos un promedio de 57 días, pero ha habido informes de separaciones de meses y padres deportados a través de la frontera sin saber dónde se encuentran sus hijos.

El secretario del Departamento de Seguridad Nacional, Kirstjen Nielsen, dijo a los periodistas el lunes que los niños están bien atendidos.

“Tenemos estándares altos. Les damos comidas y les damos educación y les brindamos atención médica. Hay videos, hay televisores”, dijo.

Sin embargo, los profesionales de la salud pediátrica dicen que el hecho de que los niños estén bien alimentados y físicamente seguros no aborda el riesgo de impactos negativos a largo plazo en sus sistemas inmunológicos, el desarrollo de sus cerebros e incluso la forma de sus personalidades.

“Las únicas veces que hacemos esto es en un sistema de bienestar infantil cuando el niño está en un daño inminente”, dice Chandra Ghosh Ippen, directora asociada del Child Trauma Research Program.

“Estamos causando daños irreparables cuando no es necesario”.

Impacto a corto plazo

Los científicos afirman que el momento de la separación es casi un traumatismo y un factor de pánico para los niños y sus padres, lo que desencadenará niveles elevados de hormonas del estrés como cortisol y adrenalina, presión arterial y alta, ansiedad y síntomas como dolores de cabeza y dolor de cabeza. dolor de barriga.

Jack P Shonkoff, director del Centro de la Universidad de Harvard sobre el niño en desarrollo, dice que es incorrecto suponer que algunos de los niños más pequeños retirados de la custodia de sus padres serán demasiado pequeños para recordarlos y, por lo tanto, relativamente ilesos.

“Cuando ese sistema de estrés se mantiene activado durante un período de tiempo significativo, puede tener un efecto de desgaste biológico. Cuanto más joven eres, más grave es la amenaza”.

Los niños pueden eventualmente dejar de llorar y parte del impacto inicial disminuirá, dice Shonkoff, pero esa no es una razón para creer que ya no están en peligro.

“No están agitándose y gritando, [pero] por debajo de sus cuerpos, su sistema de estrés todavía está muy activado, en silencio, de forma invisible”, dice.

Ghosh Ippen dice que emocionalmente, algunos niños pueden verse empujados a un estado de “duelo traumático”. El comportamiento similar a un berrinche podría ser reemplazado por una profunda ansiedad y depresión.

“Todo lo que saben ha desaparecido. El niño está desesperado”, dice ella.

Impacto a largo plazo

La extensión del daño a largo plazo que se les hace a los niños depende de la duración de la separación, así como de las edades de los niños, dicen los investigadores.

“La duración es muy importante”, dice Shonkoff. “La separación forzada durante unas horas es muy traumática, pero si los niños se reúnen de inmediato con sus madres y padres, van a estar bien”.

Eventualmente, Nelson dice, los sistemas de estrés altamente activados comenzarán a causar desgaste en las estructuras físicas del cerebro.

Nelson es un investigador principal en el Proyecto de Intervención Temprana de Bucarest , un estudio a largo plazo de 136 bebés y niños pequeños abandonados que terminaron en orfanatos en Rumania en 2000. Nelson y sus colegas han estado siguiendo a los niños durante 18 años, y dicen que tienen observó patrones de actividad cerebral muy diferentes en los niños que fueron colocados en hogares de guarda frente a los que se quedaron en una institución.

“Lo que vemos en los niños que han sido criados en instituciones, que es la separación de sus padres, es una reducción dramática en la actividad eléctrica del cerebro”, dice. “Si luego se retiran y se colocan en buenos hogares antes de la edad de dos años, mucho de esto se recupera. Pero si son mayores de dos años, lo que significa, digamos, que la separación se ha producido durante dos años, no hay recuperación. el cerebro continúa produciendo dramáticamente menos actividad cerebral “.

A largo plazo, Nelson también observó que los cerebros de los niños separados de sus padres tenían una “reducción drástica en la materia gris” y que incluso cuando se los colocaba en hogares de guarda, solo había una pequeña recuperación en la sustancia blanca.

Los niños pueden desarrollar condiciones psicológicas a largo plazo, como el trastorno de estrés postraumático y la ansiedad por separación, y corren un mayor riesgo de desarrollar enfermedad cardíaca y diabetes más adelante en la vida. También existe la posibilidad de impactos de comportamiento. Nelson dice que los niños, en particular los niños, pueden comenzar a exhibir una “indiferencia cruel” por los sentimientos de los demás. Pueden tener dificultades con la memoria, el control de los impulsos y ser más propensos al comportamiento delictivo.

“La otra complejidad aquí es que no conocemos la historia de los niños, así que si huyen de un país que tiene muchos conflictos”, dice Nelson. “Si los niños ya han estado expuestos a altos niveles de cosas relacionadas con el trauma, entonces esto va a ser mucho peor”.

El impacto más amplio

Ghosh Ippen dice que incluso si suponemos que todos los niños algún día se reunirán con sus padres, no se sabe cuál será el daño colateral total de esta política en los niños, sus padres, sus familias extendidas e incluso en los trabajadores del gobierno que han sido acusados ​​de atenderlos.

“Esto va a tener efectos dominantes negativos en los próximos años”, dice.

Los profesionales de la salud piden al gobierno que divulgue más información sobre el tipo de atención de salud mental que los niños separados reciben en refugios, pero Shonkoff dice que, de alguna manera, debatir sobre ese tipo de intervenciones es pensar en el problema al revés.

“La respuesta es que la mejor intervención hasta ahora es reunirlos con sus padres”, dice.

“[Es como] si los niños recibieran veneno y les preguntamos: ‘¿Cuál es el mejor tratamiento para el veneno que están recibiendo?’ La pregunta lógica y científica es no dar con el antídoto para el veneno, es dejar de envenenarlos “.